Les insectes bénéfiques : inconnus, mal jugés et assiégés

Auteur: Kris A.G. Wyckhuys, Chrysalis Consulting

Les groseilles à maquereau étaient les préférées de ma grand-mère.

Toutes les variétés différentes – avec des fruits de couleur, de forme et de texture croustillante variés – bordaient les allées de son petit jardin à l'arrière dans la province de Flandre occidentale. Au cours de sa vie, elle les avait régulièrement ramassées en échangeant des boutures avec des amis, des voisins et d'autres horticulteurs amateurs. Après les avoir cultivées, elle en ramassait chaque année des seaux remplis de baies succulentes – pour les transformer en confitures, bonbons ou boissons spiritueuses.

Du début du printemps à l'automne, ma grand-mère a méticuleusement examiné chacune des plantes pour détecter les pucerons, les larves de tenthrède et toutes sortes d'autres créatures obscures. Les colonies de pucerons avaient tendance à être peu nombreuses mais provoquaient l'enroulement des feuilles assez visible, tandis que chaque colonie était invariablement accompagnée d'une « armée permanente » de guêpes parasites, de punaises prédatrices et de coccinelles aux couleurs vives qui luttaient contre les pucerons.

Pourtant, toutes ces petites créatures à six pattes – ravageurs et insectes bénéfiques – étaient les ennemis de ma grand-mère qui les considérait comme de véritable « vermine » ! L’arrivée de ces insectes méritait même un voyage annuel aux Pays-Bas, où un insecticide organophosphoré hautement toxique qui avait été synthétisé par la société allemande IG Farben dans les années 1940 pouvait encore être acheté. Ainsi, approvisionnée, ma grand-mère était prête à faire la guerre à ces insectes !

Petits assistants des agriculteurs

Cette dépendance excessive aux pesticides chimiques n’est pas seulement caractéristique des horticulteurs amateurs âgés de Flandre. En fait, elle caractérise la prise de décision en matière de lutte antiparasitaire de nombreux propriétaires et agriculteurs du monde entier. Elle est directement liée à leur faible niveau de connaissance écologique. Alors que les agriculteurs donnent souvent des noms distincts aux organismes diurnes, de grande taille ou importants sur le plan culturel (par exemple, les ravageurs des cultures, les abeilles, les guêpes sociales ou les papillons), la plupart des autres créatures agricoles sont totalement inconnues.

Même si ma grand-mère considérait les coccinelles comme son porte-bonheur – mais cela ne s’appliquait pas quand ces coccinelles se posaient sur les groseilles à maquereau, et elle ne savait pas non plus qu’elles tueraient ces redoutables pucerons ! Elle ignorait l’importance de la lutte biologique, mais elle avait une foi inébranlable dans l’application régulière des insecticides organophosphorés.

Ces mêmes tendances peuvent être observées dans le monde entier – de la culture industrialisée du blé dans la région russe de la Volga, aux champs d’orge dans le comté de Palouse aux Etats-Unis en passant par le riz paddy géré par de petits exploitants en Thaïlande. Certains de nos travaux récents révèlent comment les agriculteurs de ces régions dénombrent en moyenne moins d'un (1 !) insecte bénéfique dans leurs cultures ou systèmes agricoles respectifs.

De plus, près de 70% des agriculteurs du monde ignorent totalement l’existence de la lutte biologique, c’est-à-dire le service écosystémique fourni par les prédateurs invertébrés, les hyménoptères parasitoïdes et toute une série de micro-organismes. C'est très surprenant, car les services de lutte biologique valent régulièrement des centaines de dollars par hectare et aident les agriculteurs à faire face aux chocs biotiques et aux bouleversements agroécologiques. Les coccinelles et d’innombrables autres invertébrés sont en effet les alliés les plus fidèles des agriculteurs, travaillant 24 heures sur 24 et 7 jours sur 7 pour sauvegarder les récoltes, mais leurs services passent largement inaperçus et peu appréciés !

Le pouvoir de l'observation

Certains agriculteurs en prennent cependant note. Une sensibilisation accrue des producteurs et une observation plus attentive des processus écologiques au niveau du champ peuvent faire une énorme différence. Dans les systèmes agricoles traditionnels, tels que les Milpas de l'Amérique centrale, les producteurs de maïs ont fini par reconnaître l'action de plusieurs insectes bénéfiques (de grande taille) tels que les guêpes sociales, les fourmis et les perce-oreilles – ces derniers étant souvent considérés comme des « gardiens » de leur récolte. Beaucoup d’entre eux ne perçoivent même pas les herbivores comme des ravageurs et, par conséquent, s’abstiennent activement d’utiliser des pesticides.

L’apprentissage fondé sur l’observation peut également déclencher l’expérimentation des agriculteurs, comme en témoigne l’utilisation par les paysans honduriens de pulvérisations d’eau sucrée pour attirer les fourmis et renforcer ainsi la lutte biologique. Au sud, dans l'Altiplano bolivien, les petits producteurs de quinoa décrivent avec empressement comment différentes espèces de guêpes fouisseuses de la famille des Sphecidae chassent les chenilles et soutiennent leurs populations sur le terrain en consommant du nectar de plantes à fleurs (indigènes), comme on peut le voir dans la vidéo intéressante « La guêpe qui protège nos cultures ».

Non seulement ces observations directes sont essentielles pour maintenir l'équilibre agroécologique des petites exploitations agricoles, mais elles peuvent également guider la restructuration et l'assainissement des monocultures conventionnelles à forte intensité d'intrants. En effet, les monocultures de quinoa à grande échelle sont vulnérables aux épidémies de ravageurs, à l'érosion et à la baisse des rendements des cultures. La mise en place de barrières vivantes avec des plantes indigènes dans de telles fermes fournit aux guêpes sphécides des quantités suffisantes de nectar riche en énergie, rétablit la résilience globale de l’écosystème et contribue finalement à « l’intensification écologique ». La manière dont les agriculteurs gèrent ces barrières vivantes peut être vu dans « Des brise-vent vivants pour protéger le sol ».

Innovations d'importance mondiale

La plupart des agriculteurs sont des expérimentateurs infatigables ; ils peaufinent continuellement différents aspects de la gestion de leurs cultures / exploitations respectives afin d'améliorer l'efficacité de l'utilisation des ressources, d'augmenter les rendements et d'augmenter les revenus. Lorsqu'ils sont dotés de connaissances (écologiques) nécessaires, ils proposent souvent les solutions les plus ingénieuses aux problèmes de ravageurs des cultures – même lorsque ces menaces apparaissent soudainement. Alors que la validité des innovations telles que les pulvérisations de sucre honduriennes ou les barrières vivantes de la Bolivie autour des champs de quinoa peut être limitée par le type de culture ou les particularités agroclimatiques, les principes sous-jacents sont valables dans tous les systèmes et géographies.

Face aux chenilles légionnaires d'automne Spodoptera frugiperda, certains agriculteurs kényans ont non seulement observé avec attention l'action de lutte contre les ravageurs des fourmis ou des coléoptères, mais ont également conçu des moyens de leur offrir des sources de nourriture et des attractifs (alternatifs, non proies) (voir : Tuer les chenilles légionnaires d'automne de façon naturelle).

À l'inverse, les producteurs de mangues ghanéens qui luttent contre les mouches des fruits Bactrocera invadens ont rapidement reconnu l'importance des fourmis tisserandes Oecophylla spp., comme on peut le voir dans la vidéo fascinante « Les fourmis tisserandes luttent contre les mouches des fruits ». Ces fourmis ont été entretenues pendant des millénaires par des producteurs de fruits au Vietnam, au Myanmar et en Chine. Les agriculteurs locaux nourrissent les fourmis avec des entrailles de poulet, les mettent à l'abri des pulvérisations de pesticides et utilisent des ponts en bambou pour maximiser leur aire d'alimentation.

L’échange Sud-Sud de certaines de ces innovations des agriculteurs à travers les cultures, les pays et les continents offre des opportunités sans précédent de développer une connaissance écologique et de faire progresser la lutte biologique. Et c'est exactement ce que la plateforme vidéo Access Agriculture envisage.

Une vraie victoire pour les agriculteurs, la biodiversité et la santé humaine

Je me souviens avec plaisir la douceur délicate des groseilles à maquereau de ma grand-mère, assis sur son vieux divan. Aujourd'hui, 30 à 40 ans plus tard, j'ai également réalisé à quel point ces insectes bénéfiques sont importants pour la lutte (gratuite) contre les ravageurs. Si seulement ma grand-mère avait su ce que faisaient ces minuscules coccinelles et coléoptères, son allée de jardin aurait pu être un véritable havre pour la biodiversité végétale et animale. Et… ces groseilles n’auraient pas été contaminées par des insecticides organophosphorés !

Note : L'ONU a proclamé 2020 "Année internationale de la santé des végétaux" (AISV). L'un de ses objectifs est de mettre en valeur une approche écosystémique qui associe différentes stratégies et pratiques de gestion pour produire des cultures saines tout en limitant au minimum le recours aux pesticides. Eviter le recours aux substances toxiques protège non seulement l'environnement, mais aussi les pollinisateurs, les ennemis naturels des ravageurs, les organismes utiles et les personnes et les animaux qui dépendent des plantes.

Lecture complémentaire

Wyckhuys, K.A.G., Heong, K.L., Sanchez-Bayo, F., Bianchi, F.J.J.A., Lundgren, J.G. and Bentley, J.W. (2019) Ecological illiteracy can deepen farmers’ pesticide dependency. Environmental Research Letters 14(9), 093004. https://iopscience.iop.org/article/10.1088/1748-9326/ab34c9/meta 

Wyckhuys, K.A.G., Aebi, A., Bijleveld van Lexmond, M.F.I.J., Bojaca, C.R., Bonmatin, J.M., Furlan, L., Guerrero, J.A., Mai, T.V., Pham, H.V., Sanchez-Bayo, F. and Ikenaka, Y. (2020)  Resolving the twin human and environmental health hazards of a plant-based diet. Environment International 144:106081. https://doi.org/10.1016/j.envint.2020.106081

Wyckhuys, K.A.G., Sasiprapa, W., Taekul, C. and Kon, T. (2020) Unsung heroes: fixing multifaceted sustainability challenges through insect biological control. Current Opinion in Insect Science 40:77–84. https://doi.org/10.1016/j.cois.2020.05.012


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